Senda Berenson: la madre del basket femminile

E’ stata una dei pionieri inestimabili nello sport, in particolare nel basket: Senda Berenson.

Il 19 marzo 1868, Senda Valvrojenski nacque a Vilna, oggi Lituania (allora parte dell’Impero russo). È la figlia di Albert e Judith Valvrojenski, di religione ebraica ortodossa. Quando Senda aveva sette anni, la famiglia (Senda aveva un fratello di nome Bernard) si trasferì negli Stati Uniti, a Boston, dopo che il padre perse la sua attività di tagliaboschi in seguito ad un incendio.

Nonostante la loro storia personale, la famiglia Valvrojenski divenne gradualmente occidentalizzata, cessando di praticare e cambiando il proprio cognome in Berenson. Entrambi i fratelli finirono a studiare alla prestigiosa università di Harvard, dove Bernard Berenson divenne uno storico dell’arte. Negli anni sarebbe diventato uno dei più importanti riferimenti della sua epoca nel campo.

All’inizio Senda si interessava, come suo fratello, alle arti: musica, letteratura, pittura Si iscrisse al conservatorio per diventare pianista, ma dovette abbandonare per mancanza di attitudine e problemi alla schiena. Proprio per questo motivo decise di iscriversi alla Boston Normal School of Gymnastics, un centro educativo che basava il suo programma sul metodo svedese. Uno dei requisiti per entrare era essere in buona forma fisica, cosa che a Senda mancava. Il direttore della scuola seppe del suo caso e ritenne che le sue condizioni fisiche avrebbero potuto migliorare e che questo sarebbe un buon esempio dell’efficacia del programma educativo della scuola, per il quale era stata ammessa.



I primi mesi furono un calvario per lei, ma a poco a poco la sua forma fisica mostrò miglioramenti, tanto da decidere di continuare un altro anno invece di tornare al conservatorio, come aveva inizialmente previsto. Senda Berenson divenne una delle studentesse eccezionali e il preside della scuola decise che avrebbe dovuto iniziare ad assumersi responsabilità di formazione. Così, anche senza terminare la sua formazione, su raccomandazione del preside ottenne un posto come insegnante di educazione fisica allo Smith College, una prestigiosa università femminile del Massachusetts.

Poco dopo aver iniziato, Senda Berenson si rese conto che la ginnastica poteva essere noiosa per i suoi studenti. Nel 1892 seppe della nascita di un nuovo sport chiamato basket, inventato dal canadese James Naismith un anno prima. Berenson pensò che sarebbe stato interessante, così il 22 marzo 1893 organizzò la prima partita nella storia del basket femminile , tra matricole e studentesse del secondo anno dello Smith College. Quella prima partita ebbe un aneddoto curioso: quando Berenson partì in quintetto, colpì il braccio di di una ragazza, slogandole la spalla. Per questo la prima partita di basket femminile ebbe inizio in ritardo.



Dopo i primi test, Senda Berenson apportò alcune modifiche alle regole, poiché capì che il basket era qualcosa che andava legiferato, onde evitare incidenti. Così, creò tre zone sul campo, assegnando i giocatori a ciascuna di quelle zone, che non potevano abbandonare. Non potevi palleggiare più di tre volte di seguito, tenere la palla per più di tre secondi o prendere la palla da un avversario. Nel 1899, la nostra protagonista pubblicò la prima edizione della Women’s Basketball Guide , che includeva le regole del basket femminile. Berenson continuò a modificare le regole per i successivi 18 anni. Fino al 1960, infatti, si giocava con le regole stabilite da Senda Berenson.

La pioniera sposò il collega professore dello Smith College Herbert Abbott (diventando Senda Berenson Abbott) nel 1911 e continuò a migliorare le capacità atletiche dei suoi studenti: introdusse l’hockey su prato, la scherma e la pallavolo , tutti con adattamenti per le donne che lo praticavano.

Berenson lasciò lo Smith College e divenne un’insegnante di ginnastica di una scuola superiore a Northampton, Massachusetts, pur continuando a prestare servizio nel Comitato americano di pallacanestro femminile recentemente creato .



Senda Berenson Abbott morì il 16 febbraio 1954, all’età di 85 anni, a Santa Barbara, in California. Solo un anno prima si era tenuta la prima Coppa del Mondo di basket femminile e ci sarebbero voluti altri 22 perché il basket femminile fosse olimpico (ha debuttato a Montreal 76). Infine, nel 1985 è diventata la prima donna ad essere inserita nella Basketball Hall of Fame.

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