La storia del Pushball: il calcio per giganti

Una ricerca sui brevetti registrati nella seconda metà del XIX secolo da Moses G Crane del Massachusetts rivela che l’uomo che non è mai stato a corto di idee. C’è un frullino per le uova, un congelatore per gelati, un metodo per fare le pinze, una bicicletta rinnovata, un gong elettromeccanico e un raschietto per canna di fucile. 

Crane aveva tre figli che giocavano a calcio ad Harvard, ma non era un fan di questo sport. Apparentemente credeva che “per la persona media senza un’istruzione universitaria è incomprensibile, noioso, crudele”, ed era particolarmente irritato per quanto fosse difficile seguire il progresso di una piccola palla marrone su un affollato, e spesso fangoso, campo. E così Crane ha indossato il suo berretto pensante. “Se la palla fosse solo grande”, ha detto, “sì, abbastanza grande in modo che un giocatore da una parte non possa vedere chi era dall’altra, avresti la possibilità di interessare gli spettatori a guardare l’intera partita e a introducendo molta allegria, oltre che abilità. “Nel 1894 trovò qualcuno che potesse realizzare la sua palla mostruosa, a un costo – solo per i materiali – di circa $ 175, circa $ 4.500 in denaro di oggi, e dopo diversi mesi di sperimentazione suo figlio Edwin produsse alcune regole. Nasce il Pushball.

L’anno successivo fu menzionato per la prima volta dalla stampa britannica, con diversi giornali che portavano notizie della nuova “invenzione yankee”. “Il nuovo gioco ha alcune delle caratteristiche essenziali del calcio, ma possiede molti punti originali”, hanno scritto. “La palla in sé è una grande curiosità. Può essere spostato con una pressione molto leggera, anzi, un buon vento lo farà rotolare attraverso il campo a un ritmo vivace “. L’unica cosa che impediva al gioco di diffondersi in popolarità era il fatto un pò limitante che esistesse solo una palla. Ma come lo stesso Crane, alcune persone vedevano l’assenza di qualcosa come un’opportunità. EV Hanegan, un imprenditore britannico, ha letto di questo sport, ha pensato che avrebbe potuto prendere piede nella sua terra natale e ha iniziato a pianificare.

Pushball è un gioco per giganti. Un gioco come quello degli dei sull’Olimpo avrebbe potuto giocare senza una grande perdita di dignità “, scrisse Hanegan. “Nel Connecticut, dove il gioco ha trovato la sua prima popolarità, disprezzano i giochi di società, e quando è stato inventato il mostro push-ball gli atleti faticosi hanno trovato la cosa giusta per dare loro il vero esercizio che bramavano nei giochi, e hanno salutato push-ball con acclamazioni. Ora il gioco è una delle gioie della vita per i giovani del New England “.

Otto anni dopo la sua invenzione, il pushball arrivò in Gran Bretagna. Il 23 agosto 1902 fu giocato in pubblico per la prima volta, di fronte a 4.004 anime curiose a Headingley e usando una palla da 6 piedi costruita con le pelli di nove cavalli, impiegando due ore e mezza per gonfiarsi usando una pompa appositamente modificata. La partita coinvolse due squadre di otto uomini che cercavano di spingere una palla gigante oltre la linea di meta degli avversari, con punti bonus per posizionarla tra i pali (la traversa era stata rimossa per motivi pratici). Hanegan ha distribuito volantini tra la folla, suggerendo che “i club di campionato e di rugby giocheranno a questa partita durante i mesi estivi, mantenendo così i loro giocatori nella condizione rosa”.

Le recensioni erano contrastanti. Lo Yorkshire Post scrisse che “ha molte caratteristiche di interesse” e che, sebbene “non sia eccitante come il calcio, perché la palla non può essere mossa così rapidamente, c’è comunque un discreto margine per la scienza e l’abilità”. Il Leeds Mercury, tuttavia, era scettico. “Il gioco è stato descritto nei volantini come” emozionante, ridicolo, abile e divertente “. In questo paese dovremmo metterlo un pò meno brillantemente. Non è così attraente come il cricket, così vario e sorprendente come il calcio, né così fatuo come il ping-pong. Ma ha qualcosa di tutte queste qualità, sebbene sia degno di nota soprattutto per la mancanza di incidenti. Il recensore ha ammesso che quando una squadra è riuscita a portare la palla sopra di loro verso l’obiettivo degli avversari “è stato bello da guardare” e “il pubblico ha esultato, felicissimo”, ma ha concluso che sebbene “una volta in una stagione il pushball potrebbe fare, gli americani non hanno niente da insegnarci nei giochi all’aperto ”.


Da lì il pallone gigante è andato in un tour nazionale, toccando Hull, Halifax, Middlesbrough, Newcastle, Sheffield, Glasgow e Cork, e attirando migliaia di persone in ogni occasione. “Se la palla entra in antagonismo con un giocatore, cosa che accade abbastanza spesso nel corso di una partita, l’individuo interessato ha un motivo sostanziale per ricordare l’incontro”, ha osservato lo Hull Daily Mail. “La palla rimbalza, ma non tanto quanto i giocatori che vi si oppongono. Sembrava posseduto dall’idea che il gioco fosse quello dei birilli e che la sua missione sulla terra fosse quella di far schizzare il maggior numero possibile di artisti alla rinfusa, a capofitto, nel minor tempo possibile. Non era raro vederlo sconvolto tre o quattro in un colpo solo. ” Ma anche loro erano scettici sui meriti del gioco. “Sembra esserci poco spazio per le abilità individuali e l’intelligenza non è molto richiesta”, hanno concluso. “Dal punto di vista di uno spettatore è spesso ridicolo, ma lento e goffo.”

Gradualmente, tuttavia, ha trovato l’attenzione nazionale. Alla fine di agosto il Daily Mail ha scritto di un gioco che “sembra unire scienza e duro lavoro – un lavoro estremamente duro – in modo più efficace di qualsiasi gioco finora progettato”. Il Guardian ha osservato che “per giocare correttamente e per essere in grado di tenere il passo con il ritmo, che è necessariamente veloce, un giocatore deve essere capace di una buona dose di resistenza fisica”. Uno degli uomini che avevano giocato a Headingley ha detto al post serale dello Yorkshire che “Preferivo giocare a football dell’Associazione. Il pushball può andare bene per gli spettatori, ma è un lavoro terribilmente duro per i giocatori “.

Quel settembre il tour nazionale si concluse con un finale spettacolare a Londra, sul campo del Crystal Palace che ospitò la finale di FA Cup. “Pushball si descrive esattamente: due squadre prendono una palla e la spingono. Ovviamente quella parte che è la più spinta vince ”, ha scritto il Guardian. “Fa parte del gioco che alcuni membri di una squadra si sdraino davanti alla palla quando viene spinta verso la loro meta – un’azione che è in parte sacrificale e in parte provocatoria, come se, come eroi del melodramma, proclamassero , “solo sulle nostre forme prostrate realizzerai i tuoi desideri vili”. Sabato la maggior parte degli spettatori è venuta a ridere e non ha avuto motivo per un atteggiamento più amabile “.

C’era un pò di confusione quando la partita fu giocata a New York per la prima volta, il Giorno del Ringraziamento 1902, e i giornali locali lo descrissero come “il nuovo gioco inglese”, portando altri in Gran Bretagna a chiedersi se fossero stati in qualche modo imbrogliati. L’esordio newyorkese non andò per niente bene: gli organizzatori non riuscirono a trovare l’attrezzo del gioco, quindi alla vigilia del torneo chiesero a un calzolaio locale di crearne uno. Si mise a realizzarlo sullo stesso campo su cui si sarebbe dovuto giocare il pomeriggio successivo, cucendo la pelle in una sfera approssimativa e imbottendola di fieno. Dopo averlo fatto, tuttavia, hanno scoperto che era troppo grande per entrare nel cancello e tornare fuori dal campo, quindi fu necessario lasciarlo lì durante la notte. Inevitabilmente, è caduta la pioggia. Il giorno successivo la palla da 50 libbre aveva assorbito così tanta acqua da pesare più di 500 libbre, e “dopo la prima metà i concorrenti si stancarono così tanto che la gara fu conlusa in pareggio”.

Ben presto fu scoperto un metodo astuto per rendere lo sport meno faticoso fisicamente: giocare a pushball sui cavalli. Nel 1904 Edoardo VII partecipò a una partita e il Guardian descrisse “un gioco che avrebbe suscitato nei suoi sudditi un interesse tanto forte quanto quello del Re, che si alzò dalla sedia e seguì i movimenti con visibile entusiasmo”. Il Times, nel loro reportage sullo stesso evento, scrisse che “non c’è più spazio per il dubbio che il pushball a cavallo non sia solo il successo del torneo militare, ma anche l’inizio di una partita che può giocarsi in maniera completa. È intensamente divertente da guardare; i cavalli diventano più intelligenti ogni giorno. “

Il pushball montato è diventato un punto fermo dei tornei militari per un pò, unendosi a discipline come il taglio del limone (usando le spade per tagliare la frutta posta sui pali mentre galoppava), il fissaggio della tenda (i cavalieri con le lance galoppano lungo un campo tentando di infilare pioli e trasportare loro via), la mischia di passamontagna (soldati a cavallo che cercano di far cadere i pennacchi dagli elmetti a vicenda), la spinta del manichino (la baionetta dei manichini imbottiti) e la deliziosa offensiva Cleaving the Turk’s Head (tagliando i palloncini imbottiti sui pali). Furono tentate ulteriori varianti, tra cui skate pushball, motor pushball – spingere la palla usando auto modificate – e aviation pushball, che purtroppo non coinvolgeva gli aeroplani, ma era invece una sorta di incrocio tra polo, pushball, pallavolo e tennis, e almeno come confuso come sembra.

Alla fine la cavalleria venne mandata in “pensione” e l’interesse per il gioco si sgonfiò. Pushball tornò nell’oscurità, ricevendo menzioni sempre più irregolari sul Guardian fino all’inizio degli anni ’30. Forse era semplicemente troppo faticoso e troppo pericoloso. Una delle sue ultime apparizioni in questo articolo risale al 1927, quando il Duca di York si unì a una partita mentre visitava un campo di vacanza a New Romney. “Il Duca era tra coloro che di tanto in tanto rimanevano sbalorditi”, abbiamo riferito. “L’ha preso di buon umore, e alla fine dello spettacolo è stato portato in ospedale per farsi curare un lieve infortunio al gomito. Anche la sua segretaria è stata sottoposta a cure per un lieve infortunio al ginocchio”.

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