La storia dei cinesi al Partizan Belgrado

La foto della squadra del Partizan Belgrado 1988/89 mostra tre file di giocatori sotto la luce del sole. Gli eroi locali di Belgrado vennero raggiunti da giocatori di località come Kragujevac, Priboj e Novi Pazar. Al centro dell’ultima fila, però, ci sono due uomini dall’altra parte del mondo: Jia Xiuquan, nato a Dalian, e Liu Haiguang, di Shanghai. Esatto: dalla Cina.

Già a metà della loro permanenza in Jugoslavia, il capitano della nazionale cinese e il fuoriclasse avrebbero indossato la famosa maglia bianconera del Partizan 57 volte insieme.

Fino al 1987 nessun cinese aveva giocato in un campionato europeo professionistico. Il giovane cantonese Xie Yuxin fu il primo a trasferirsi in Europa quando finì al club olandese PEC Zwoll con un contratto di formazione dopo essere stato avvistato in un’amichevole giovanile. Gu Guangming era già in Germania a questo punto, ma non avrebbe firmato per SV Darmstadt 98 fino alla fine dell’anno. Dopo essersi rotto una gamba l’anno prima, Gu si trasferì per studiare in Germania. Mentre era lì, l’ex ala del Guangdong e della nazionale venne avvistata dal club di secondo livello Darmstadt.

Mentre la carriera di Gu sembrava essere finita e quella di Xie era appena iniziata quando si erano trasferiti in Europa, lo stesso non si può dire di Jia Xiuquan e Liu Haiguang.

Jia, difensore centrale nato a Dalian, era il capitano della nazionale ed era stato votato MVP alla Coppa d’Asia del 1984. Anche il suo compagno di squadra Liu Haiguang era stato coinvolto in quel torneo. Consentire alla coppia di giocare all’estero fu una decisione controversa all’epoca.

Né la mossa è stata insignificante per il Partizan Belgrado. Jia e Liu sarebbero diventati i primi giocatori nati non europei a giocare per il Partizan e i primi stranieri dai primi anni del club negli anni ’40. Sebbene non ci fosse una tassa di trasferimento – la mossa faceva parte di un accordo di scambio culturale tra Cina e Jugoslavia – il Partizan venne coinvolto in una battaglia con i rivali cittadini della Stella Rossa per la Prima Lega Jugoslava 1988/89 e non voleva che la coppia cinese fosse stata rifilata loro per ragioni puramente diplomatiche.

Con il calcio cinese non esattamente noto, il Partizan voleva comprensibilmente qualche rassicurazione sul calibro dei giocatori che stavano ingaggiando. Fortunatamente, la Cina stava giocando le qualificazioni per la Coppa d’Asia del 1988 nel febbraio di quell’anno. Gli scout del Partizan arrivarono ​​negli Emirati Arabi Uniti per vedere la coppia in azione. Jia guidò una difesa che subì un solo gol in cinque partite, mentre lo shanghainese Liu ne mise a segno tre.

Gli scout rimasero colpiti positivamente.

Il 1988 era un anno bisestile e fu il 29 febbraio che Jia e Liu lasciarono Pechino per Belgrado. Entrare in una delle migliori squadre della Jugoslavia a metà stagione non sarebbe stato facile. Sebbene oscurati dalla squadra della Stella Rossa di quest’epoca, i compagni di squadra di Jia e Liu includevano ancora giocatori come il portiere di lunga data Fahrudin Omerović e il difensore della nazionale jugoslava Predrag Spasić, così come Nebojša Vučićević e Slađan Šćepović.

Oltre a questo c’erano lo shock culturale e le barriere linguistiche con cui la coppia dovette fare i conti. Jia, ad esempio, passò dall’organizzare la sua difesa in mandarino all’essere comandato in una lingua completamente nuova. In effetti, a Belgrado c’erano così pochi parlanti mandarino che Jia e Liu dovettero recarsi all’ambasciata cinese per trovare connazionali con cui parlare.

Nonostante questo, Jia sembrava essersi sistemato rapidamente e mise in fila 16 partite di campionato tra marzo e dicembre ’88. Al contrario, Liu ne giocò solo sei di partite di campionato, ma con tre gol. Il suo rapporto era ancora più impressionante nelle amichevoli; 15 gol in sole 12 partite. Anche uno dei suoi gol in campionato ha fatto la storia. Quando andò in goal dopo soli 45 secondi, divenne l’autore del gol più veloce nella storia del campionato jugoslavo.

Anche l’atmosfera avrebbe richiesto un po’ di tempo per abituarsi. Familiarità con il gioco negli stadi polivalenti in Cina, l’aspetto della loro nuova casa sarebbe stato rassicurante per la coppia. Ma il rumore generato dai fedeli del Partizan in quello che allora era lo stadio JNA (Esercito popolare jugoslavo) sarebbe stato diverso da qualsiasi cosa Jia e Liu avessero sperimentato in precedenza. Sebbene il pubblico cinese fosse più caldo verso la fine degli anni ’80, i razzi non erano un elemento comune sugli spalti. Diversamente dal Partizan.

Jia Xiuquan e Liu Haiguang aiutarono il Partizan a raggiungere il secondo posto nella stagione 1987/88, solo un punto dietro ai rivali cittadini della Stella Rossa. La coppia aveva ovviamente fatto una buona impressione e vennero premiati con un prolungamento del contratto.

Uno dei termini del contratto permise a Jia e Liu di tornare nella squadra nazionale cinese per le Olimpiadi di Seoul del 1988, le prime per le quali la squadra di calcio della RPC si era qualificata. Con la stagione del campionato jugoslavo già in corso, i due volarono a Seoul a settembre. Vennero raggiunti dai compagni di squadra del Partizan Predrag Spasić, Dragoljub Brnović e Vladislav Đukić, tutti nella rosa jugoslava.

Jia e Liu iniziarono tutte e tre le partite della Cina, ma non furono in grado di contribuire al passaggio del turno. Persero contro Germania Ovest e Svezia, prima di pareggiare con la Tunisia nell’ultima partita. I loro compagni di club jugoslavi non se la sono cavata molto meglio dato che uscirono anch’essi nella fase a gironi.

Il 26 ottobre 1987: Liu Haiguang segna e contribuisce a portare la Cina a battere il Giappone 2-0 a Tokyo per qualificarsi per le Olimpiadi di Seul. Esattamente un anno dopo, il 26 ottobre 1988, Liu e Jia erano in panchina per il Partizan Belgrado, partita di andata e ritorno di Coppa UEFA contro la Roma. Dopo 46 minuti, Jia è uscito dalla panchina ed è entrato in campo per diventare il primo cinese a giocare in una competizione continentale europea. Davanti a un chiassoso pubblico di casa, il Partizan ha vinto 4-2.

Tuttavia, né Jia né Liu erano in rosa per il ritorno allo Stadio Olimpico. La Roma vinse quella partita 2-0 grazie ai gol in trasferta. L’avventura europea del Partizan era finita per quell’anno. Anche la permanenza della coppia cinese a Belgrado sarebbe giunta al termine.

Il campionato del Partizan nella stagione ’88/89 fu deludente, finendo al sesto posto. Tuttavia, ebbero la non trascurabile consolazione di vincere la Coppa Jugoslava. Sia Jia che Liu scesero i campo nei primi round della competizione ma saltarono la finale perché a quel punto erano tornati in Cina. Infatti, quando il Partizan superò il Velež Mostar 6-1 nella finale del 10 maggio, Jia e Liu stavano giocando per la Cina nell’amichevole pareggiata 2-2 contro il Giappone.

Il Partizan aveva permesso alla coppia di tornare presto in Cina nel gennaio 1989. Ciò non significa che il club di Belgrado non apprezzasse i propri giocatori cinesi. Al contrario, li apprezzavano così tanto che non li rilasciarono per giocare nella Coppa d’Asia nel dicembre 1988. Con le qualificazioni ai Mondiali all’orizzonte nel 1989 e le partite in Asia che si svolgeranno con un programma diverso da quelle in Europa, il CFA voleva evitare la possibilità che accadesse qualcosa di simile. Questo paese prima del punto di vista del club forse aiuta anche a spiegare perché l’esperienza di Jia e Liu non ha provocato un improvviso afflusso di altri nazionali cinesi nei campionati europei.

Fu così che, dopo aver sperimentato un ambiente calcistico molto diverso, sia dentro che fuori dal campo, i due stavano giocando per la Cina nelle amichevoli di riscaldamento contro la provincia dello Yunnan entro la fine di gennaio 1989. Ben diverso dallo stadio JNA.

Il tempo di Jia Xiuquan e Liu Haiguang a Belgrado era lontano dalla fine dei legami calcistici tra Cina e Jugoslavia (e i suoi stati successori). Sin dagli albori del calcio professionistico in Cina, i giocatori dei paesi dell’ex Jugoslavia sono stati il gruppo più numeroso. I giocatori di lunga data includono Aleksandar Živković, ex Shandong e Shenzhen, l’attaccante Miodrag Pantelić e l’icona del Beijing Guoan Darko Matić. Anche i manager di quella parte del mondo hanno avuto successo in Cina.

Il più famoso, l’ex giocatore del Partizan Bora Milutinović, ha portato la Cina ai Mondiali del 2002. A livello nazionale, i dirigenti jugoslavi avevano quasi il monopolio della vittoria del campionato cinese tra il 1999 e il 2008. Prima fu l’ex attaccante del Partizan Slobodan Santrač con lo Shandong Luneng, poi Milorad Kosanović ha vinto i successivi tre scudetti verso la fine di tutti conquistando il successo interno di Dalian Shide, Vladimir Petrović ha fatto il doppio di campionato e coppa nel 2005 con Dalian, prima che l’ex giocatore e allenatore del Partizan Ljubiša Tumbaković vincesse la Super League cinese due volte in tre anni con lo Shandong.

Durante la loro permanenza a Belgrado, Jia e Liu non giocarono nel “derby eterno” contro la Stella Rossa in campionato. Non potevano non essere a conoscenza del maestro di centrocampo della Stella Rossa, che stava diventando rapidamente una leggenda del club. Quasi 30 anni dopo, Jia Xiuquan e lo jugoslavo avrebbero finalmente avuto l’opportunità di mettersi in gioco, questa volta come manager della CSL. Lo stadio Hanghai di Zhengzhou fu il luogo in cui la squadra di Henan Jianye di Jia affrontò il Guangzhou R&F di Dragan Stojković.

Forse è eccessivamente romantico pensare che il numero relativamente alto di giocatori e allenatori dei paesi dell’ex Jugoslavia in Cina sia del tutto estraneo a ciò che è successo a Belgrado nel 1988. La cosa più notevole di questa storia è però che è avvenuta. Quei due uomini che erano sconosciuti nel 1987, furono in grado di indossare la famosa maglia bianconera del Partizan così tante volte nel 1988.

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