Don Nelson: dalla NBA alla marijuana

E’ stato uno degli allenatori più leggendari della storia della NBA: Don Nelson .

Donald Arvid Nelson nasce il 15 maggio 1940 a Muskegon, nel Michigan. Proveniente da una famiglia di agricoltori, il giovane Nelson inizia a giocare fin da bambino nella fattoria. La famiglia si trasferì in Illinois, dove Nelson si unì alla squadra di basket del liceo che iniziò a frequentare.

Contro il volere di suo padre, si iscrisse all’Università dell’Iowa per giocare per la sua squadra, gli Hawkeyes. Era il 1952.

Dopo un periodo soddisfacente in cui Nelson finì come il miglior marcatore di tutti i tempi all’Università dell’Iowa, nel 1962 venne selezionato al draft dai Chicago Zephyrs, dove rimase solo un anno, dopo di che andò ai Los Angeles Lakers .



Dopo due stagioni in California, in cui ebbe occasione di giocare con miti come Elgin Baylor o Jerry West, Don Nelson finisce ai Boston Celtics, legame che sarebbe durato 11 stagioni e in cui vinse cinque anelli, diventando automaticamente una leggenda di questo squadra. Si ritirò nel 1976 e la sua maglia 19 fu ritirata dai Celtics.

Appese le scarpe al chiodo, e dopo aver pensato di fare l’arbitro, Nelson decise di entrare a far parte del team tecnico di Larry Costello, allenatore dei Milwaukee Bucks, come assistente. Poco dopo, in seguito ad una serie di risultati negativi, Costello venne licenziato e Nelson assunse la guida della squadra. Inizia così la sua leggenda.

Nelson creò una squadra vincente e fu a Milwaukee dove lanciò alcune delle sue innovazioni, come un attaccante o un’ala grande che fungeva da base negli attacchi (creando così la figura del pivot sempre in avanti ) o il famoso sistema ‘Nellie Ball’ (‘Nellie’ era il soprannome che aveva Nelson), in cui il quintetto era composto da giocatori veloci e non necessariamente ad alta velocità per superare i rivali e aveva un grande successo con il tiro da fuori.

Nel 1983 e nel 1985 venne nominato allenatore dell’anno, e solo i Celtics di Larry Bird ed i Sixers di Julius Erving impedirono a Milwaukee di andare oltre. Nel 1987 lasciò la squadra del Wisconsin.

Dopo un anno in cui fece solo il telecronista, nel 1988 torna in panchina. Aveva offerte da Dallas, New York e dai Golden State Warriors. Alla fine optò per quest’ultimo, dopo aver acquistato anche una parte delle azioni del club, diventando allenatore e vicepresidente.

Con i Warriors perfezionò la sua tecnica e divenne il padre spirituale del trio ‘Run TMC’, composto da Tim Hardaway, Mitch Richmond e Chris Mullin. Nel 1992 è stato nuovamente eletto Allenatore dell’anno. Lascia i Warriors nel 1995. Prima, nel 1994, è stato l’allenatore degli Stati Uniti per i Mondiali di quell’anno, che si chiamò Dream Team II, con giocatori come Shaquille O’Neal, Shawn Kemp o Dominique Wilkins, tra gli altri. Gli USA vinsero l’oro dopo aver battuto la Russia per +46.

Nel 1995 inizia a lavorare come allenatore per i Knicks, anche se venne licenziato prima della fine della stagione. Nel 1997 ha preso il comando dei Dallas Mavericks, con due leggende al suo comando: il canadese Steve Nash e il tedesco Dirk Nowitzki, considerato suo padre sportivo. Solo gli Spurs e un infortunio prematuro a Nowitzki tennero i Mavericks lontani dalle finali del 2003.

Nel 2006 rientra ai Golden State Warriors e nel primo anno di questa seconda fase ha avuto una sorpresa: che nel primo turno dei playoff i suoi Warriors, che si erano appena qualificati, eliminarono l’ex squadra di Nelson, i Mavericks, arrivati ai playoff con il miglior bilancio vittorie-sconfitte del campionato. Nel secondo turno, tuttavia, i Warriors caddero contro gli Utah Jazz.

Nel 2009, Nelson rese un enorme servizio ai Warriors, insistendo nel selezionare un certo Stephen Curry nel draft di quell’anno. Penso che le conseguenze di questa decisione non siano nemmeno necessarie da ricordare. Tuttavia, Nelson lascia i Warriors nel 2010 ritirandosi definitivamente. 

Dopo aver terminato i suoi studi all’Università dell’Iowa (che non era riuscito a completare negli anni ’60) e aver imparato lo spagnolo, oltre a parlare otto lingue, Don Nelson si stabilì a Maui, Hawaii , dove ora, a 81 anni, coltiva caffè e marijuana e vive rilassato. “Tutto quello che posso dire è che è felice. È a Maui, beve Mai Tais e guarda tramonti e balene “, ha detto suo figlio Donnie, che fino a poco tempo fa era il direttore generale dei Dallas Mavericks.

Nelson, che ha sei figli e 15 nipoti, è stato inserito nella Naismith Basketball Hall of Fame nel 2012. È l’ allenatore più vincente nella storia dell’NBA (1.335) ed è stato votato come uno dei dieci migliori allenatori della storia dell’NBA.

Davide Bernasconi

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